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Climate Change in Central America: Adaptation Strategies and Policies

Written by Raphaella Mascia, summer 2020 intern

Edited in English by Quinlan Galvin
Edited in Spanish by Alisa Warshay

A warming climate is inevitable[1]. We have already emitted enough greenhouse gases (GHGs), such as CO2, to change the very composition of our atmosphere[3]. Scientists, researchers, policymakers, and governmental officials alike know this; they know that the effects of climate change are occurring now and will continue into the not-so-distant future. We now face the question: will we act now to limit the consequences of climate change by reducing emissions or continue with the status quo and suffer the consequences?[1]. As we grapple with ways to restrict carbon emissions, we also encounter the inescapable effects of climate change occurring in the present. Therefore, we must find ways to adapt to the many unavoidable changes prompted by this crisis. 

As mentioned in the previous article on climate change, the effects of climate change are highly variable, and thus adaptations must too be numerous and diverse. These adaptations range from changing irrigation systems to minimize water use to implementing changes in urban planning that incorporate climate change’s effects such as increased flooding and extreme events. (A more comprehensive list of examples may be found at the bottom of the article.) Moreover, the type and levels (i.e. regional, federal, individual, etc) of adaptive strategies differ by region and by community, as the ability to adapt to a changing climate relies on factors like access to information and financial resources, cultural and social capital, the state of development, and land availability[6]. To incorporate these factors into adaptation strategies, policy makers assess the vulnerability of specific areas noting contrasting vulnerabilities between urban and rural communities as well as contrasting vulnerabilities between particular economic sectors such as agriculture, commerce, fisheries, etc[5]. In assessing vulnerabilities, policymakers examine community-specific stress along with the resources available to those communities[9]. The adaptive capacity of communities, countries, regions, etc. remains closely linked with the level of development[4]; consequently, the notion of sustainable development often appears in discussions surrounding adaptation policies and strategies.

While adaptation strategies often differ, a recurring theme in their creation remains the idea of sustainable development. Sustainable development, most clearly outlined in the United Nations’ Goals for Sustainable Development, is defined as “development that meets the needs of the present without compromising the ability of future generations to meet their own needs”[6,7]. As a practice, sustainable development focuses on the balance between three essential components: environmental protection, social inclusion, and economic growth[7]. This form of development acknowledges that these three components must be addressed within the context of development to support and promote “the well-being of individuals and societies” as well as the well-being of the environment [7]. Moving forward in climate change response strategies many governments, NGOs, and policymakers alike seek to incorporate the tenants of sustainable development to increase the resiliency of climate change adaptations so that they may continue to be effective under numerous climate change scenarios. 

As world leaders seek to enact adaptation strategies incorporating the principles of sustainable development, researchers have pointed out several key areas that must be addressed to improve global climate response planning specifically within Central America. These areas include improving climate monitoring science, increasing access to science, and expanding research about climate change and adaptation strategies[5]. Unfortunately, the long-term planning and attention required to create these strategies in a meaningful way comes at a lofty price. For innumerable reasons, many Central American countries maintain a lower income; therefore, climate crisis policy is often viewed as conflicting with more “pressing’ issues facing countries and governments such as poverty, food insecurity, and lack of infrastructure[5]. Ultimately, this opposition has affected the prioritization of climate change response planning in the eyes of lawmakers[5]. However, in spite of the many challenges facing climate change response planning and strategizing, more than ever researchers and policymakers are calling for governments to move quickly both on national and international levels[8]. The speed at which we respond to climate change by lessening our emissions, as well as the rate at which we employ better adaptation strategies, will determine whether many communities will have to pursue what most view as a “last resort” adaptation: migration[5]. Many families in rural areas of Central America and South America  have already migrated due to water stress issues related to climate change[5]. The next and final article in this series about climate change in Central America will further expound upon this “last resort” adaptation of migration and how it continues to affect the lives and livelihoods of people and communities in Central America.


Examples of possible adaptation strategies in Central America… 

Water Use

  • Improvements to water storage, irrigation, and use of rainwater[4]
  • Emphasis on the conservation of watersheds and wetlands and the restoration of degraded lands[4,9]
  • Installation of irrigation systems that protect crops when precipitation falls below optimal levels[4]
  • Reduction of land and resource concessions to multinational corporations such as mining and hydroelectric projects that impinge on the health of waterways and bodies of waters[10]
  • Development of water management systems that focus on preparedness for water scarcity issues[5]
  • Promotion of agronomic practices that minimize water use like fallowing (leaving land unplanted for a period of time), groundwater management, no-till operations, and planting cover crops (plants planted specifically to benefit soil instead for crop yield)[5]


  • Development of climate resistant crops that can grow despite highly variable climate and weather conditions[2]
  • Establishment of seed banks to protect crop germplasm and therefore would further ensure the crop supply[2]
  • Improvements to crop management by adjusting planting dates and fertilization rates[4]
  • Use of climatic forecasts in agricultural planning[4]
  • Development of research on the impacts of climate change on agricultural yields and production[4]

Renewable energy 

  • Establishment of a carbon tax to limit carbon emissions[2]
  • Reduction of land and resource concessions to multinational corporations involved in the fossil industry to inhibit fossil fuel extraction[10]
  • Elimination of government subsidies for fossil fuels [2] 
  • Use of sugarcane as a source of biofuel[5]

Urban Areas

  • Incorporation of climate change impacts such as flooding and extreme weather events into wider city planning[5]
  • Increase in green areas in urban areas to restrict the urban heat island effect [5]


Escrito por Raphaella Mascia, pasante de verano 2020

Editado en Inglés por Quinlan Galvin
Editado en Español por Alisa Warshay

El calentamiento del clima es inevitable. Ya hemos emitido suficientes gases de efecto invernadero, como CO2, para cambiar la composición de nuestra atmósfera. Los científicos, investigadores, legisladores y funcionarios gubernamentales saben esto; ellos saben que los efectos del cambio climático están ocurriendo actualmente y continuarán en el futuro cercano. La pregunta que nos enfrenta al respecto es: ¿tomaremos acciones ahora para limitar las consecuencias del cambio climático y reducir  emisiones o seguiremos con el statu quo, sufriendo  las consecuencias más adelante? Aun si buscamos formas de limitar aún más las emisiones de carbono, también experimentamos los efectos ineludibles del cambio climático en el presente. Por lo tanto, debemos encontrar formas de adaptarnos a los cambios inevitables causados por esta crisis.

Como se mencionó en el primer artículo de esta serie sobre el cambio climático, los efectos del cambio climático son muy variables, y por lo tanto las adaptaciones deben ser numerosas y diversas también. Estas adaptaciones van desde cambiar los sistemas de riego para minimizar el uso del agua a implementar cambios en la planificación urbana que incorporen los efectos del cambio climático debido al aumento de las inundaciones y los eventos extremos (una lista más comprehensiva está en el fondo del artículo). Además, los tipos y niveles (p. ej. regional, federal, individual, etcétera) de estrategias de adaptación difieren de acuerdo a  la región y  comunidad porque la habilidad de adaptarse a un clima cambiante se basa en factores como el acceso a  información y recursos financieros, capital cultural y social, el estado de desarrollo y la disponibilidad de tierras[6]. Para incorporar estos factores a las estrategias de adaptación, los legisladores evalúan la vulnerabilidad de áreas específicas y observan las vulnerabilidades contrastantes entre las comunidades urbanas y rurales, así como las vulnerabilidades contrastadas entre distintos sectores económicos como la agricultura, el comercio, la pesca, etc[5]. En la evaluación de las vulnerabilidades, los legisladores examinan el estrés específico de la comunidad junto con los recursos disponibles a esas comunidades[9]. La capacidad de adaptación de las comunidades, los países, las regiones, etcétera, está estrechamente asociada con el nivel de desarrollo[4]; entonces, la idea de desarrollo sostenible aparece frecuentemente en discusiones sobre estrategias y políticas de adaptación. 

Aunque las estrategias de adaptación difieren a menudo, un tema recurrente sigue siendo la idea del desarrollo sostenible. El desarrollo sostenible, como bien-descrito en los Objetivos de las Naciones Unidas para el Desarrollo Sostenible, se define como “desarrollo que satisface las necesidades del presente sin comprometer la capacidad de las futuras generaciones de satisfacer sus propias necesidades”[6,7]. Como práctica, el desarrollo sostenible se centra en la armonía entre tres partes esenciales: protección del medio ambiente, inclusión social, y el crecimiento económico[7]. Este tipo de desarrollo reconoce la necesidad de abordar los tres componentes dentro del contexto del desarrollo para apoyar y promover “el bienestar de los individuos y las sociedades", así como el bienestar del medio ambiente[7]. Progresando con la implementación de estrategias que responden al cambio climático, todas las partes interesadas―los gobiernos, las ONGs y legisladores buscan incorporar los principios de desarrollo sostenible con el fin de aumentar la resistencia de adaptaciones a cambiar climático para que puedan seguir siendo eficaces bajo la variedad de posibles escenarios del cambio climático. 

Mientras los líderes mundiales tratan de promulgar estrategias de adaptación que incorporen los principales de desarrollo sostenible, investigadores han señalado varias áreas claves que deben abordarse para mejorar la planificación global de la respuesta climática, específicamente dentro de Centroamérica. Estas áreas incluyen la mejora de la ciencia de monitoreo climático, el aumento del acceso a la ciencia y la expansión de la investigación sobre el cambio climático y las estrategias de adaptación[5]. Desafortunadamente, la planificación y la atención a largo plazo que son necesarias para crear estas estrategias de una manera significativa viene a un precio alto. Por razones innumerables, muchos países en Centroamérica mantienen un ingreso más bajo; por consiguiente, la política de la crisis climática se considera en conflicto a menudo con los problemas más "apremiantes" a los que se enfrentan países y gobiernos como la pobreza, la inseguridad alimentaria y la falta de infraestructura[5]. A la larga, esta oposición ha afectado a la priorización de la planificación de la respuesta al cambio climático a los ojos de los legisladores[5]. Sin embargo, a pesar de la multitud de desafíos que afectan la planificación y la estrategia de respuesta al cambio climático, los investigadores y los encargados de la formulación de políticas piden que los gobiernos tomen acción rápidamente tanto a nivel nacional y a nivel internacional[8]. La velocidad a la que respondemos al cambio climático reduciendo nuestras emisiones, así como la velocidad a la que empleamos mejores estrategias de adaptación, determinará si muchas comunidades tendrán que perseguir lo que la mayoría considera una adaptación de "último recurso": la migración[5]. Muchas familias de las zonas rurales de Centroamérica y América del Sur ya han migrado debido a problemas de estrés hídrico relacionados con el cambio climático[5]. El último artículo de esta serie sobre el cambio climático en Centroamérica seguirá exponiendo sobre esta adaptación del "último recurso" de la migración y cómo sigue afectando las vidas y los medios de vida de las personas y las comunidades en Centroamérica.


Ejemplos de estrategias de adaptaciones posibles en Centroamérica… 

Uso del agua

  • Mejoras en el almacenamiento de agua, riego y uso de agua de lluvia[4]
  • Un énfasis en la conservación de las cuencas hidrográficas y los humedales y la restauración de tierras degradadas[4,9]
  • Instalación de sistemas de riego que protegen los cultivos cuando la precipitación cae por debajo de los niveles óptimos[4]
  • Reducción de las concesiones de tierras y recursos a corporaciones multinacionales como proyectos mineros e hidroeléctricos que afectan la salud de las vías fluviales y los cuerpos de aguas[10]
  • Desarrollo de sistemas de gestión del agua que se centran en la preparación para problemas de escasez de agua[5]
  • La promoción de prácticas agroeconómicas que minimicen el uso del agua como el barbecho (dejando tierra sin agricultura durante un período de tiempo), la gestión de las aguas subterráneas, las operaciones sin agua y la siembra de cultivos de cobertura (sembradas específicamente para beneficiar el suelo en su lugar y no rendimiento de los cultivos)[5]


  • Desarrollo de cultivos resistentes al clima que puedan crecer a pesar de las condiciones climáticas muy variables[2]
  • Fundación de bancos de semillas para proteger el germoplasma de cultivos y, por lo tanto, garantiza aún más el suministro de cultivos[2]
  • Mejorar la gestión de cultivos mediante el ajuste de las fechas de plantación y las tasas de fertilización[4]
  • Utilización de previsiones climáticas en la planificación agrícola[4]
  • Desarrollo de la investigación sobre los impactos del cambio climático en los rendimientos agrícolas y la producción[4]

La energía renovable

  • Creación de un impuesto sobre el carbono para limitar las emisiones de carbono[2]
  • Reducción de las concesiones de tierras y recursos a corporaciones multinacionales involucradas en la industria fósil para inhibir la extracción de combustibles fósiles[10]
  • Eliminación de los subsidios gubernamentales para los combustibles fósiles[2]
  • Utilización de la caña de azúcar como fuente de biocombustible[5]

Las zonas urbanas

  • Incorporación de los impactos del cambio climático, como inundaciones y fenómenos meteorológicos extremos, en una planificación urbana más amplia[5]
  • Aumentar en las zonas verdes en las zonas urbanas para restringir las zonas urbanas efecto de isla de calor[5]



[1] IPCC, 2014: Climate Change 2014: Synthesis Report. Contribution of Working Groups I, II and III to the Fifth Assessment Report of the Intergovernmental Panel on Climate Change [Core Writing Team, R.K. Pachauri and L.A. Meyer (eds.)]. IPCC, Geneva, Switzerland, 151 pp.
[2] Woodrow Wilson Center. (2015, Sept 10). Climate Change Adaptation in Latin America & The Caribbean. [Video]. Youtube.
[3] Climate Change: Vital Signs of the Planet. (n.d.). Retrieved June 29, 2020, from
[4] Thomas, T. S., RodrÍguez, A. M., Rios, A. R., Barón, D. M., Magrin, G., & Barros, V. (2018). Climate Change and Agriculture in Central America and the Andean Region (Rep.). Washington D.C: International Food Policy Research Institute.
[5] Magrin, G.O., J.A. Marengo, J.-P. Boulanger, M.S. Buckeridge, E. Castellanos, G. Poveda, F.R. Scarano, and S. Vicuña, 2014: Central and South America. In: Climate Change 2014: Impacts, Adaptation, and Vulnerability. Part B: Regional Aspects. Contribution of Working Group II to the Fifth Assessment Report of the Intergovernmental Panel on Climate Change [Barros, V.R., C.B. Field, D.J. Dokken, M.D. Mastrandrea, K.J. Mach, T.E. Bilir, M. Chatterjee, K.L. Ebi, Y.O. Estrada, R.C. Genova, B. Girma, E.S. Kissel, A.N. Levy, S. MacCracken, P.R. Mastrandrea, and L.L. White (eds.)]. Cambridge University Press, Cambridge, United Kingdom and New York, NY, USA, pp. 1499-1566.
[6] SDGs:Sustainable Development Knowledge Platform. (n.d.). Retrieved July 08, 2020, from
[7] The Sustainable Development Agenda – United Nations Sustainable Development. (n.d.). Retrieved July 08, 2020, from
[8] Familiar, J. (2014, December 2). "Climate Change Impacts in Latin America and the Caribbean: Confronting the New Climate Normal". Retrieved July 13, 2020, from
[9] Bouroncle, C., Imbach, P., Rodriguez-Sanchez, B., Medellin, C., Martinez-Valle, A., & Laderach, P. (2017). Mapping climate change adaptive capacity and vulnerability of smallholder agricultural livelihoods in Central America: ranking and descriptive approaches to support adaptation strategies. Climatic Change, 1, 123.
[10] ECLAC (Economic Commission for Latin America and the Caribbean), CAC (Central American Agricultural Council), COMISCA (Council of Ministers of Health of Central America), CCAD (Central American Commission for Environment and Development), COSEFIN (Council of Ministers of Finance/Treasury of Central America and Dominic Republic), SIECA (Secretariat of Central American Economic Integration), SICA (Central American Integration System), UKAID (United Kingdom Department of International Development) and DANIDA (Danish International Development Agency), (2015), Climate Change in Central America: Potential Impacts and Public Policy Options, (LC/MEX/L.1196/Rev.1), Mexico City, Mexico.