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Anti-Militarism: Salvadorans speak out for their relatives arrested during the exception regime

by Mario Guevara


On July 26, relatives of Salvadorans unfairly arrested during the current State of exception marched in front of the Human Rights Office and later went to the Legislative Assembly with a letter for the congresspeople. No representative spoke to them.

This is not the first time that these people march for their families. They did it on July 19 and, as reported by Gato Encerrado, Josselyn Palacios, one of the most visible attendees found herself receiving the attack from social media managed by allies of the Salvadoran government:

The public demand for the Nayib Bukele government authorities to release his brother Gerson, and the support she gave to other families who are also asking for justice for the innocents captured, made her visible and later the target of defamation and death threats. .
(Josselyn) denounced that her brother has never been involved with gangs, that he is an interim worker for the People’s Group of the Municipality of San Martín, a contractor for the Road Conservation Fund (FOVIAL), and that on his days off he worked in a windmill.

A commission of relatives, made up of Josselyn, a woman identified as Patricia along with her cousin, and Santos Zetino, the indigenous leader captured and released due to pressure on social media, managed to cross the police barrier to reach the Presidential House and deliver a letter, in which they requested a review of innocent people’s cases. The letter, among other things, highlighted: “Their only crime was being poor and living in marginalized and stigmatized areas.”

The letter was received at the window of the Presidential House where, according to Josselyn, she also delivered an ID that proves that Edwin Amaya Godoy, captured on July 14, is a person with hearing disabilities. Seven days later, Edwin was released, after videos of his father going viral at the march saying that he “exchanges his freedom for that of his son.”
At least the march was of some use,” Josselyn celebrated.

Before leaving the Presidential House, the relatives commission was asked for a list with the basic data of their relatives in prison, such as name, ID number, date and place of detention.
Despite the fact that some said they were afraid that this information could be used against their relatives in prison, they submitted the list in the hope that each case would be studied.
At the end of the march, Josselyn provided her phone number so that family members, who could not attend the march, could send their data and be included; however, the despair of not being left out caused the number to become public, causing constant calls, even from people outside the process who used it to threaten. In the end, Josselyn had to change her number.

El Faro also shared more details about this case:

The July 19 protest was called by Josselyn and a group of families from the lower Lempa region who met at the Salvador de El Mundo square at 7 a.m. The same day at 8:56 a.m., a verified Twitter account registered as Comando Azul, which belonged until 2019 to the Office of Attention to Victims within the Ministry of Justice and Public Security and with more than 21,000 followers, shared two photographs: one showed Josselyn during the protest and, in the second, the same woman appeared, but much younger, accompanied by a man and making a sign with her hand, the photographs were accompanied by a description, ‘Woman who led a march against the Exception Regime was identified as a member of the Mara Salvatrucha-13 and the sister of another gang member who committed crimes in Perulapía‘. Accounts very similar to this used to spread, during the last FMLN government (2014-2019), images of bodies of alleged gang members after alleged confrontations. Some of those events turned out to be police massacres and not confrontations. During the current Exception Regime, some of these accounts have published videos of torture of detainees.

Comando Azul’s tweet was enough for pages affiliated to the ruling party to join in the accusations against Josselyn, including some that, due to their content of operatives and captures, seem to be fed by police officers. The attack, as usually happens, escalated to some publications on pages such as La Britany, a faithful defender of the Government through articles without any journalistic support; or a tweet from the deputy for the Gana party, Guillermo Gallegos, the main promoter of the death penalty, who accused Josselyn of being a gang member when he wrote: ‘Terrorist garbage, disguised as Human Rights defenders (sic)’. An avalanche of insults and comments was unleashed from the personal accounts of Bukele’s followers who support the Exception Regime, which has now been going on for four months. The virtual bullying machinery followed the same formula in Josselyn’s case. She received messages from family and friends with screenshots of all those posts. Josselyn decided to flee from his residence on the same day.

Regarding the photograph for which she is accused of being a gang member, Josselyn explains that it was taken one day in 2013. She had gone to a river with her brother and, as part of her love of rock music, she made the sign when posing and she uploaded the photo to Facebook: ‘That is a sign that even the deputies have made for their musical taste, but because I am poor and have no power they accuse me of being a gang member,’ she said. Josselyn refers to a photograph where the deputies of Nuevas Ideas, Juan Alberto Rodríguez, Christian Guevara and Carlos Hermann Bruch appear making a signal identical to the one that unleashed the accusations against her. The main difference is that in her photograph she makes that sign with a rural area in the background and they do it with the main stage of the Legislative Assembly behind.

…On July 24, from another country, she said that she was fine, that she was with relatives, that she intends to build her life outside of El Salvador.

The situation in Guarjila

El Faro also reports that on July 25, Monsignor Oswaldo Escobar, Bishop of Chalatenango, met with a hundred peasants to explain how they are experiencing the regime.

(He) summed up what he heard in two words: “Suffering and fear.”
According to the community board, at the beginning of 2021 there were two murders in the city. And, so far in 2022, none. Guarjila is part of the municipality of Chalatenango, inhabited by almost 30,000 people and in which four murders were committed throughout 2021, according to official figures, so it ended that year as the second -among the 14 departmental capitals- with fewer murders, second only to San Francisco Gotera, where there were three.

Monsignor heard a lady complain: “If they do a search at night, they steal people’s money“; and also to an old woman with short, resounding gestures: “They’re going to capture us soon. We have to be on guard.”

He listened to a young man: “I have never been afraid to speak in front of the Guarjila community, I have represented the community in difficult situations for a long time. I don’t have to feel afraid because the Armed Forces and the Police are supposed to protect us from the bad, but now we are afraid. You cannot speak calmly because there is a risk that they will take you away for nothing“.
At 8 at night, Guarjila is a ghost town: it is darkness, barely interrupted by the light from the light bulbs that sneak in from the houses. No guys dating in the park, no men drinking beer outside stores, no neighbors wandering around.

Only one pupusería had the griddle turned on, where huge $.50 pupusas were cooked. Inside, seven boys commented on the details of the soccer match they had just won by a score of 12 goals to 10. None of them were from Guarjila, but from a neighboring municipality.

The eldest of the group studied medicine and is doing his social year as a doctor in the health unit of that municipality. On Saturday, April 30, his 56-year-old mother and 33-year-old sister were captured at their food stall located at the western bus terminal in San Salvador, after an anonymous Twitter account posted their images. and accused them of being gang allies.

When I went to ask, they told me to leave because otherwise they would capture me. I looked for lawyers and they told me not to spend money on it, because there is nothing that can be done. I spend almost $300 to bring them packages of food and of clothes (to prison) and I earn $450 (per month), do the math,” he says, interrupting the comment on his soccer exploits. The two brothers-in-law of his teammate were also arrested: just like that, one night the police came to his house and took them away. The seven members of the team, they said, had been interrogated on rural roads and insulted by police and soldiers, including the 14-year-old goalkeeper.

Mara Salvatrucha-13 demanded $20 a week from the family of the young doctor for having the food stall at the bus terminal and, when his mother and sister were captured, they called him to demand payment, already with the Exception Regime in force. So he went into the food stall, he picked up the cooking tools and he left. When his relatives are released – if they are released – they will no longer have the place of work with which they paid for his medical studies and which they maintained for 22 years.

– The president suggests that this is the “bitter medicine” that had to be taken to get rid of the gangs. What do you think of that? -I asked.

I am not against the Regime, but it is also doing it out of populism, to look good. The people who defend the president are people who may have lived through the gang conflict or who had to flee, but they have not experienced this on their own flesh (this Exception Regime), or those who live outside the country; because, if they lived here, they would be afraid.

Our friends in the CCR confirm the impact of the numerous arrests and that people are worried. Fear is felt in communities such as Guarjila, Goancora, San José Las Flores and even in the community of La Palma where, with the help of the SHARE foundation and Solidar Suiza, they are drilling a well to finally bring water to four communities that have never had access to it.
People are afraid because they can’t even denounce or speak out against it,” they tell us, adding that many of those captured have nothing to do with the gangs, but the fear of being captured makes them desist from participating in organizational activities.
If, due to an accusation on social media, police or military from a different location can raid a place, there is no guarantee that a planning meeting will not be considered a violation of the exception regime that was recently extended for a fourth time.

Contact us if you are interested in hearing the voices of three young people from the CRIPDES SUR, UCRES and Chalatenango regions who shared their testimonies with us on May 25 and said things like the following:

“Young people feel persecuted…even adults who sometimes arrive late from work or work elsewhere and have to get up early. They walk with the fear that, by walking late at night, they will be mistakenly captured.

“We can see the cases in the Mariona prison… so many people looking for their relatives and they do not know if they are really there.”

“In a village they have taken practically all the members of ADESCO (board) for demanding action from the municipality, an issue related to water supply…they have linked them to these (criminal) groups. There are approximately 26 families, of which only 19 or 18 complete families have remained. Some had to move to other neighboring communities…”

The CCR youth secretariat will soon be launching a virtual campaign to raise awareness of the impact of this situation which, as stated above, has forced many people to leave their homes for fear of both criminal groups and security forces. USESSC will share with you the initiatives that are promoted on this topic given our historical commitment to the respect of human rights in El Salvador.


Personas se pronuncian por sus familiares detenidos durante el régimen de excepción.

El 26 de julio familiares de personas detenidas injustamente durante el régimen de excepción marcharon frente a la Procuraduría para los Derechos Humanos y se dirigieron a la Asamblea Legislativa con una carta que ningún representante les recibió.

Esta no es la primera vez que estas personas marchan por sus familias. Ya lo hicieron el día 19 de julio y, como reporta GatoEncerrado, Josselyn Palacios, una de las asistentes más visibles se encontró recibiendo el ataque de las redes sociales administradas por aliados del gobierno salvadoreño:

La exigencia pública para que las autoridades del gobierno de Nayib Bukele liberen a su hermano Gerson, y el apoyo que dio a otras familias que también piden justicia para los inocentes capturados, la hizo visible y consecuentemente el objetivo de difamaciones y amenazas de muerte.
(Josselyn) denunció que su hermano nunca ha estado involucrado con la pandilla, que es un trabajador interino de la Unión de Personas del Municipio de San Martín, contratista del Fondo de Conservación Vial (FOVIAL), y que en sus días libres trabajaba en un molino.

Una comisión de familiares, integrada por Josselyn, una mujer identificada como Patricia junto a su primo, y Santos Zetino el líder indígena capturado y liberado por la presión en redes sociales, logró atravesar la barrera para llegar a la Casa Presidencial y entregar una carta, en la que solicitaban la revisión de los casos de las personas inocentes. La carta, entre otras cosas, resaltaba: “Su único delito fue ser pobres y vivir en zonas marginadas y estigmatizadas”.
La carta fue recibida en la ventanilla de Casa Presidencial donde, según relata Josselyn, también entregó un carné que acredita que Edwin Amaya Godoy, capturado el 14 de julio, es una persona con discapacidad auditiva. Siete días después, Edwin fue liberado, luego de que se viralizaran videos de su papá en la marcha diciendo que “intercambia su libertad por la de su hijo”.

Por lo menos de algo sirvió la marcha”, celebró Josselyn.

Antes de abandonar la Casa Presidencial, a la comisión de familiares le fue solicitado un listado con los datos básicos de sus familiares en prisión, tales como nombre, número de DUI, fecha y lugar de detención.
A pesar de que algunos dijeron que tenían temor de que esa información pudiera ser utilizada en contra de sus familiares detenidos, entregaron el listado con la esperanza de que cada caso sea estudiado.
Al finalizar la marcha, Josselyn proporcionó su número de teléfono para que los familiares, que no pudieron asistir a la marcha, enviaran los datos y fueran incluidos; sin embargo, la desesperación por no quedarse fuera ocasionó que el número se hiciera público, provocando llamadas constantes, incluso de personas ajenas al proceso que lo utilizaron para amenazar. Al final, Josselyn tuvo que cambiar de número.

El Faro complementa la información:

La protesta del 19 de julio fue convocada por Josselyn y un grupo de familias del Bajo Lempa que se citaron en la Plaza Salvador de El Mundo a las 7 a.m. Para las 8:56 a.m. de ese mismo día, una cuenta verificada de Twitter registrada como Comando Azul, que perteneció hasta el 2019 a la Dirección de Atención a Víctimas del Ministerio de Justicia y Seguridad Pública y con más de 21,000 seguidores, compartió dos fotografías: en una se veía a Josselyn durante la protesta y, en la segunda, aparecía la misma mujer, pero mucho más joven, acompañada de un hombre y haciendo una señal con su mano, las fotografías iban acompañadas de una descripción, ‘Mujer que dirigía marcha contra el Régimen de Excepción fue identificada como miembro de la Mara Salvatrucha-13 y hermana de otro pandillero que delinque en Perulapía‘. Cuentas muy similares a esta solían difundir, durante el último gobierno del FMLN (2014-2019), imágenes de cadáveres de supuestos pandilleros tras supuestos enfrentamientos. Algunos de esos hechos resultaron ser masacres policiales y no enfrentamientos. Durante el Régimen de Excepción actual, algunas de estas cuentas han publicado videos de torturas de detenidos.

El tweet de Comando Azul fue suficiente para que páginas afines al oficialismo, incluyendo algunas que por su contenido de operativos y capturas apuntan a ser cuentas alimentadas por policías, se unieran para acusar a Josselyn. El ataque, como suele ocurrir, escaló hasta algunas publicaciones en páginas como La Britany, fiel defensora del Gobierno a través de artículos sin ningún sustento periodístico; o un tweet del diputado por el partido Gana, Guillermo Gallegos, el principal promotor de la pena de muerte, que acusó de marera a Josselyn al escribir: ‘basuras Terrorista, disfrazadas de defensores de Derechos Humanos (sic)’. Se desató una avalancha de insultos y comentarios desde cuentas personales de seguidores de Bukele que apoyan el Régimen de Excepción, que ya lleva cuatro meses. La maquinaria del acoso virtual siguió su esquema al pie de la letra en el caso de Josselyn. Ella recibió mensajes de familiares y amigos con las capturas de pantalla de todas esas publicaciones. Josselyn decidió huir de su lugar de residencia el mismo día.

Sobre la fotografía por la que la acusan de ser pandillera, Josselyn explica que se la tomaron un día del año 2013. Había ido a un río con su hermano y, como parte de su gusto por la música rock, hizo la seña al posar y subió la foto a su cuenta de Facebook: ‘Esa es una seña que hasta los diputados la han hecho por su gusto musical, pero a mí por ser pobre y no tener poder me acusan de ser pandillera’, dijo. Josselyn se refiere a una fotografía donde aparecen los diputados de Nuevas Ideas, Juan Alberto Rodríguez, Christian Guevara (recientemente incluido en la Lista Engel) y Carlos Hermann Bruch haciendo una señal idéntica a la que bastó para que a ella la acusaran de pandillera. La principal diferencia es que en su fotografía ella hace esa señal con una zona rural de fondo y ellos la hacen con la tarima principal de la Asamblea Legislativa atrás.

… Este domingo 24 de julio, desde otro país, ella dijo que estaba bien, que estaba con familiares, que pretende construir su vida fuera de El Salvador.

La situación en Guarjila

El Faro también reporta que el 25 de julio, monseñor Oswaldo Escobar, obispo de Chalatenango, se reunió con un centenar de campesinos para explicar cómo están viviendo el régimen.

(Él) resumió lo que había oído en dos palabras: “Sufrimiento y miedo”.
Según la Adesco, al inicio de 2021 hubo dos asesinatos en el cantón. Y, en lo que va de 2022, ninguno. El cantón Guarjila forma parte del municipio de Chalatenango, habitado por casi 30,000 personas y en el que durante todo 2021 se cometieron cuatro asesinatos, según las cifras oficiales, por lo que terminó ese año como la segunda -entre las 14 cabeceras departamentales- con menos asesinatos, sólo superada por San Francisco Gotera, donde hubo tres.

Monseñor escuchó a una señora, quejarse: “Si en la noche hacen un cateo, le roban el dinero a la gente”; y también a una anciana de ademanes cortos y rotundos: “De presto nos van a capturar. Hay que estar prevenidos”.
Escuchó a un muchacho: “Nunca he tenido miedo de hablar frente a la comunidad de Guarjila, he representado a la comunidad en situaciones difíciles tiempo atrás. No tengo por qué sentir miedo porque se supone que la Fuerza Armada y la Policía nos protegen de los malos, pero ahora tenemos miedo. No se puede hablar tranquilamente porque hay un riesgo de que por nada se lo lleven a uno”.


A las 8 de la noche, Guarjila es un pueblo fantasma: es la oscuridad, apenas interrumpida por la luz de las bombillas que se cuela desde las casas. No hay chicos noviando en el parque, no hay hombres tomando cerveza afuera de las tiendas, no hay vecinas deambulando.

Una sola pupusería tenía la plancha encendida, donde se cocinaban enormes pupusas de $.50. Dentro, siete chicos comentaban los pormenores del partido de fútbol sala que acababan de ganar por el marcador de 12 goles a 10. Ninguno era de Guarjila, sino de un municipio vecino.

El mayor del grupo estudió medicina y se encuentra haciendo su año social como médico en la unidad de salud de aquel municipio. El sábado 30 de abril, su madre, de 56 años y su hermana, de 33, fueron capturadas en su puesto de comida ubicado en la terminal de buses de occidente, en San Salvador, luego de que una cuenta anónima en Twitter publicara sus imágenes y las acusara de ser aliadas de las pandillas.

Cuando fui a preguntar, me dijeron que me fuera porque si no me iban a agarrar a mí. Busqué abogados y me dijeron que no gastara en eso, porque no hay nada que se pueda hacer. Gasto casi $300 en llevarles paquetes de víveres y de ropa (al penal) y gano $450 (al mes), haga cuentas“, dice interrumpiendo el comento de sus hazañas futboleras. Los dos cuñados de su compañero de equipo también fueron arrestados: así, sin más, una noche la Policía llegó a su casa y se los llevó. Los siete del equipo, aseguraron, habían sido interrogados en caminos rurales e insultados por policías y soldados, incluso el portero, de 14 años.

A la familia del joven doctor, la Mara Salvatrucha-13 le exigía $20 semanales por tener el puesto de comida en la terminal de buses y, cuando su madre y su hermana fueron capturadas, le llamaron a él para exigir el pago, ya con el Régimen de Excepción vigente. Así que entró al puesto de comida, recogió los instrumentos de cocina y se fue. Cuando sus familiares salgan libres –si salen libres– ya no tendrán el lugar de trabajo con el que pagaron sus estudios de medicina y que mantuvieron durante 22 años.

– El presidente sugiere que esta es la “medicina amarga” que había que tomar para librarnos de las pandillas. ¿Qué pensás de eso? -le pregunté.

Yo no estoy en contra del Régimen, pero también lo está haciendo por populismo, por quedar bien, la gente que defiende al presidente son gente que quizá vivieron el conflicto de las pandillas o que tuvieron que huir, pero no lo han vivido en carne propia (este Régimen de Excepción). O los que viven afuera del país; porque, si vivieran aquí, tuvieran miedo.

Nuestras amistades en la CCR nos confirman el impacto de las numerosas detenciones y que la gente está preocupada. Se siente el temor en comunidades como Guarjila, Goancora, San José Las Flores e incluso en la comunidad de La Palma donde, con ayuda de la fundación SHARE y Solidar Suiza, están perforando un pozo para finalmente llevarle agua a cuatro comunidades que nunca han contado con el líquido.

La gente tiene miedo porque ni siquiera pueden denunciar o pronunciarse en contra”, nos dicen y agregan que muchas personas capturadas no tienen nada que ver con las pandillas, pero el miedo a ser capturadas hace que desistan de participar en las actividades organizativas.

Si por una acusación en redes sociales, policías o militares de otra zona pueden hacer redadas en el lugar, no hay garantía de que una reunión de planificación no sea considerada como una violación al régimen de excepción que se extendió recientemente por cuarta vez.

Contáctenos si le interesa escuchar las voces de tres personas jóvenes de las regiones de CRIPDES SUR, UCRES y Chalatenango que el 25 de mayo pasado compartieron con nosotros y dieron testimonios como las siguientes:

“Los jóvenes se sienten perseguidos…incluso personas de mayor edad, adultos que a veces llegan tarde de su trabajo o trabajan en otro lado y les toca madrugar. Andan con el temor de que, por andar a altas horas de la noche, vayan a ser equivocadamente capturados”.

“Podemos ver los casos en el penal de Mariona… cuánta gente andan buscando a sus familiares y no saben si realmente están ahí”.

“En un caserío se han llevado prácticamente a todos los integrantes de la ADESCO por estar exigiendo una acción que le correspondía a la municipalidad, con el tema del suministro del agua…los han vinculado a estos grupos (delincuenciales). Son aproximadamente 26 familias, de las cuales solo han quedado 19 o 18 familias completas. Algunas tuvieron que desplazarse a otras comunidades aledañas…”

La secretaría de la juventud de la CCR estará lanzando próximamente una campaña virtual para concientizar sobre el impacto de esta situación que, como queda de manifiesto en lo anterior, ha obligado a muchas personas a dejar sus hogares por tener miedo tanto a los grupos delincuenciales como a las fuerzas de seguridad. Ciudades Hermanas les compartirá las iniciativas que se impulsen sobre esta temática por nuestro compromiso histórico para apoyar los Derechos Humanos en El Salvador.