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Collective Work for Mother Earth // La Lucha Colectiva por la Madre Tierra

by Quin Galvin


Before leaving home to embark on a Solidarity Collective trip to Colombia, “Confronting Climate Change and Building Peace: Environmental Justice in Colombia,” my brain was jam-packed full of expectations of what I might learn. Of course, this trip met and exceeded these expectations but more than that, I was met with a realization that I think a lot of people could greatly benefit from. 


[Our delegation group along with partners from the Miranda Campesino Reserve.]


Like almost everything else on Planet Earth, people have different ideas about how we can be actors in the struggle for environmental justice. Previously, I have always prickled at the argument that the individual-actions approach was futile - individual actions including recycling, going meatless, using less single-use plastics, etc. My argument was always, “sure it's not getting to the root but it is a way in which everyone can be involved in the process and path towards a healthier way of living on Earth.” I can still get with this, especially as a gateway for education and understanding, but I have come to recognize some flaws. The main flaw in my eyes is that a movement based completely on the actions of individuals puts the responsibility, pressure, and shame on… individuals. 


The actors that hold the greatest responsibility for the climate crisis are governments, corporations, and industries that allow extraction and emissions to run rampant; with this in mind, another way to think of this whole situation is within the context of colonization. Eliza Preston Thym of Medium states that the “purpose of colonization was/is to serve as a source of inexpensive labor and natural resources.” I am inclined to agree with this, especially in the way it allows for contextualization outside of the mainstream bound of what is thought of as the Colonial Era. In fact, Colonialism by countless definitions is alive and well and causing climate change - there are numerous articles that link the two phenomenons (like herehereherehere, and here). Colonialism -  in conjunction with empire and capitalism - may be present in ways you didn’t expect.


Neocolonialism is a huge issue all over the world [...] The extractive projects are connected to Neoliberal policies that rely on extraction in order to develop, it is putting at risk our life and diversity.

Genio Martinez, PCPMLV


Through trips like this one with Solidarity Collective, we can see the obvious impact of colonialism on our neighbors all over the world, typically in those resource-rich countries which saw Colonial Era colonialism back in the (not so distant) day. Colonialism looks very similar today from back then:

  • government officials granting agro-industry, mining, drilling, and hydroelectric concessions to big multinational corporations for their own political or economic gain 

  • the widespread cultivation of traditional food crops by agro-industry to foster the capitalization of geographically specific food crops for domestic use and for exportation

  • the extraction of resources, and then going on to pump the hazardous bi-products of this extraction back into the ecosystem

  • the destabilization of traditional economic, social, and cultural systems as a way of forcing individuals to become dependent on the capitalistic system for employment, usually with the primary or secondary goal of displacing these families from their ancestral lands, which the government usually lays claim to, then making more concessions to multinational corporations (MNC’s)

From here the cycle continues.


Colonialism is not relegated exclusively to the “Global South,” in fact, it plays a part in every community in our society, including mine and yours:

  • eminent domain targeting historically-redlined, low-income communities, typically communities of color to allow for the construction of public and private works projects

  • gentrification, a predatory process which allows economic interests to take advantage of low property values, commercializing and capitalizing on residents, against their will, in the name of economic development

  • price dumping by big agriculture companies (like MonsantoDuPont) which so often means closure for family and small-scale farming

  • local, state, and federal politicians accepting ridiculously large “donations” by organizational and industrial lobbying interests (also it should be mentioned that lobbying happens regardless of party, and sometimes the biggest lobbying contributors are organizations that we may feel ideologically connected to, that does NOT mean that money and buying power has any place in representational politics)

From here the cycle continues.


But this is not the way it has always been. It will not be this way forever. There are beautiful places with people who are actively rejecting this way of being, and from them we have much to learn. 


[No mono-cropping here. La Elvira Campesino reserve in Miranda, Cauca stunned us with vibrancy and life.]


Before arriving at a Campesino reserve in Miranda, Cauca (pictured above), we passed hectares and hectares of mono-cropped sugarcane planted by an agro-industry MNC. The fields of mono-crops are extremely lucrative to the corporation, but at a devastating price to the environment and local communities who once possessed the land, eradicating biodiversity and land sovereignty. Upon arriving we met Leider Valencia, who gave us a tour where we saw the vast difference in the landscape that was being cultivated by campesinos on the reserve. First, we could see that the land on which this 102 hectare reservation was situated was not the vast, flat farmlands which were dominated by sugarcane monocropping, but rather the significantly more difficult and dangerous terrain found on the side of mountain foothills. 


Powerful business along with State interests seek to depopulate [our land] from its ancestral inhabitants to build megaprojects that would disrupt the natural ecosystem and our socio-economic life.

Orlando Castillo, Naya River Community Council


As we walked around we were also struck by the biodiversity and variety of cultivated plants. One plant which we did not see while walking around with Leider was the genetically modified (GM) mass-produced and state-sanctioned corn which has spread its way across our hemisphere. Although the GMO crop yields larger ears of corn, which would in theory garner more income, campesinos reject these seeds and choose instead to save their own seeds for the next year’s harvest.


Seeds in the hands of Campesinos are life and wisdom. If we lose the seeds, we lose our power. If we can preserve our seeds, we can preserve our power.

Genio Martinez, PCPMLV


We were also welcomed into a legitimately magical community, known as Abriendo Trocha (Opening Paths), in the municipality of La Vega. On this compound of land they produce their own soil, seeds, and crops, as well as their Abriendo Trocha products, which include some of the freshest coffee and panela (raw sugar cane granules) I have ever tasted due in large part to the fact that the entirety of their production takes place on their finca (family farmland). In addition to all of this work, their community also runs a school and theatre troupe which acts to preserve and expand Campesino identity for their children. Sam, our delegation coordinator from SC, told us that although this was the first meeting of the Solidarity Collective and Abriendo Trocha, they welcomed and trusted in this new partnership because they wanted to spread their story of hope for an alternative way of being.


May the ambition of the few not be the disgrace of the many.



Not only did we see examples of alternative ways of being, we also saw some incredible community-driven forms of resistance to colonialism by the people of Colombia.


Oscar Salazar and the organization to which he belongs, the Proceso Campesino y Popular del Municipio de La Vega (PCPMLV), is a community of land defenders who have been in the struggle for 30 years whose main issues include the food crisis, the environmental crisis, and the imperialist policies that are oppressing the people. Their work is broad, they spend their time educating visiting groups, welcoming visiting activists (like Noam Chomsky), demonstrating and marching against imperialist and colonizing multinational corporation presence, holding public forums on anti-colonial/imperialist issues, and hosting huge bi-annual conventions (Convención Popular del Agua). They have had real success because of their efforts and we have a lot to learn from their model of popular education and community connection and involvement in widespread demonstration against corporate exploitation.


[The path that leads to Abriendo Trocha, Opening Path.]


All of this being said, I have come to understand that the only way in which we can see and feel liberation from a system that creates and fosters the climate crisis is through the marriage of individual AND collective actions. Here are some ways in which you can step beyond your current individual-action approach to environmentalism toward an approach that doesn’t leave you, and you alone, with responsibility for our failing socio-economic-environmental systems:

  • find some like-minded buddies and start a club or collective that fights for environmental justice, locally, nationally, or globally; or join already-established groups like the Sunrise MovementExtinction Rebellion, etc.

  • look into local, state, or national policy (like H.R. 1945 or others found here) that would have an effect on environmental justice and make some calls to your representatives imploring them to vote with their constituents - rather than corporate greed - in mind

    • if you don’t know who your elected representatives are, look here for nationalhere for state, and unfortunately there is no database for local council members but simply google “[your city] council members” and you should find it pretty easily!

  • start a reading club that focuses on the stories of environmental leaders as a way of fostering a connection to the global struggle for environmental justice, you may need to do some digging but it is worth it - feel the community, individuals together!


I hope you encourage someone to switch to reusable grocery bags. I hope that you do a little happy dance every time a restaurant gives out paper straws instead of plastic ones. I hope that you feel proud of the many ways in which you try to make conscious decisions to reduce your impact on the planet, and I hope you know that I am grateful for what you have done so far. Further, I hope you commit to these individual actions and begin the collective work where change lies. Together I think we can challenge ourselves to go farther. 





La Lucha Colectiva por la Madre Tierra


por Quin Galvin

Antes de salir de casa para participar en una delegación del Colectivo Acción Permanente por la Paz, “Enfrentando el cambio climático y construyendo la paz: justicia ambiental en Colombia”, tenía muchas expectativas de lo que aprendería. Por supuesto, esta delegación cumplió y superó mis expectativas pero también me encontré con una realización que podría ser beneficial para mucha gente.


[Los delegados con nuestros compañeros de la reserva campesino de Miranda.]


Como casi todo en el Planeta, hay muchas ideas diferentes sobre cómo podemos jugar un papel en la lucha para la justicia ambiental. En el pasado, estaba defensiva contra el argumento que el acercamiento de acciones individuales fue fútil - acciones individuales como reciclando, absteniendo de carne y evitando plásticos de un solo uso, etcétera. Mi argumento era, “no está atacando el problema en la raíz pero es una manera en que todas las personas pueden participar en el proceso y el camino hasta una forma de vida sana en nuestra planeta.” Todavía puedo ver la razón en esto, pero puedo ver algunas fallas grandes al mismo tiempo. La falla principal para mi es que un movimiento que pone el enfoque en las acciones de los individuos también se pone la responsabilidad, presión y vergüenza en… los individuos.


Los actores que tienen la mayor responsabilidad para la crisis climática son los gobiernos, corporaciones, e industrias que permiten la extracción y emisiones correr desenfrenadamente; para poner esto de otra manera para conceptualizar la situación es en el contexto de colonización. Eliza Preston Thym de Medium dice que “el propósito de colonización fue/es para servir como fuente de labor barato y recursos naturales.” Estoy de acuerdo con esta definición, especialmente porque se permite para contextualización afuera de las límites usuales de lo que es usualmente pensando como la Era Colonial. De hecho, colonialismo, por innumerables definiciones, está vivo y bien y causando el cambio climático - hay muchos artículos que conectan los dos fenómenos (como aqui, aqui, aqui, aqui, y aqui). Colonialismo -  junto con imperio y capitalismo - podría estar presente de formas que no esperaba.


“El neocolonialismo es un gran problema en todo el mundo ... Los proyectos extractivos están conectados a políticas neoliberales que dependen de la extracción para el desarrollo; pone en riesgo nuestras vidas y nuestra diversidad.” -Genio Martinez, PCPMLV


A través de viajes como este con el Colectivo, podemos ver el impacto obvio de colonialismo en nuestros países vecinos en todo el mundo, típicamente en los países ricos en recursos que sufrieron por el colonialismo de la Era Colonial del pasado. El colonialismo se ve muy similar hoy en comparación con esa época:

  • funcionarios del gobierno que otorgan concesiones agroindustriales, mineras, de perforación y hidroeléctricas a corporaciones y empresas multinacionales para su propio beneficio personal,

  • la cultivación extensa de cultivos tradicionales por agro-industria para capitalizar en los cultivos tradicional y cultura para usos domésticos y para exportar,

  • la extracción de recursos, por supuesto, pero también el contaminación del medio ambiente por los bi-productos del proceso extractivo

  • la desestabilización de las sistemas tradicionales económicos, social, y cultural con el intento de poner la gente en una posición de dependencia en la sistema capitalista para trabajar, usualmente con el objetivo primario o secundario de desplazar las familias de la tierra ancestral; después, el gobierno puede tomar control del territorio y dar más concesiones a corporaciones multinacionales (MNC’s)

Desde aquí el ciclo continúa.


Colonialism no es regulada exclusivamente al “Sur Mundial,” de hecho, juega un papel en cada comunidad de nuestra sociedad, incluyendo el mío y el tuyo:

  • la política de dominio eminente que está dirigido a comunidades de bajos ingresos y históricamente marcadas por "redlining" para construir proyectos de obras públicas y privadas

  • gentrificacción, un proceso depredador en que los intereses económicos toman ventaja de baja valor de la propiedad para capitalizar y comercializar en la comunidad de los residentes, sin consentimiento en el nombre del desarrollo económico

  • dumping de precios por corporaciones agro-industrial (como Monsanto, DuPont) que tan a menudo significa el cerrado de las empresas pequeñas y familiares que usan agricultura a pequeña escala

  • políticos locales, municipales, y nacionales aceptan las “donaciones” ridículamente grande por poderes de cabildeo organizacional y industrial (debo mencionar que cabildeo tiene lugar en todos los partidos políticos y aveces los contribuyentes cabildeo más grandes están organizaciones con que sentimos conectados ideológicamente, pero esto no elimina el hecho de que el dinero y el poder de compra no debe tener un lugar en los políticos) 

Desde aquí el ciclo continúa.


No hemos tenido este modelo para siempre, y no vamos a tener este modelo para siempre. Hay lugares hermosos con gente quién están rechazando activamente este modelo, y de ellos tenemos mucho para aprender.

[No hay mono-cultivando aquí. La reserva campesina La Elvira, en Miranda, Cauca, nos sorprendió con su vitalidad y vida.]


En ruta a la reserva campesino en Mirando (mostrado arriba), pasaban hectáreas y hectáreas de caña mono-cultivando por corporaciones agro-industrial y multinacional. Los campos de cultivos mono-cultivado son increíblemente lucrativos para la corporación, pero a un costo devastador al medio ambiental, eliminando biodiversidad y soberanía de la tierra para los comunidades locales con conexiones ancestrales a la tierra. Cuando llegamos a la reserva, conozcamos a Lider Valencia, quien nos guió en un recorrido por la finca. Me di cuenta la diferencia entre los campos de los corporaciones y las fincas de los campesinos. Primero, mientra los campos de caña están en el terreno llano y trabajable, La Elvira reserva está ubicado en a los lados de colinas y montañas, una área difícil y peligroso para cultivar.


“Empresas poderosas, juntos con el Estado buscan a despoblar [nuestra tierra] de sus habitantes ancestrales para construir megaproyectos que interrumpiría la ecosistema natural y nuestra vida socio-económica.”

- Orlando Castillo, Naya River Community Council


Mientras estabamos andando, también nos sorprendió con la biodiversidad y variedad de los cultivos. Una planta que no lo vemos durante el recorrido fue el maíz genéticamente modificado, producido en masa, y sancionado por el estado, que se ha extendido sobre todo nuestra hemisferia. Aunque el cultivo genéticamente modificado produce mazorcas de maíz más grandes, que significaría más ingresos, campesinos rechazan esta semillas, eligiendo en cambio a guardar sus propias semillas para el próximo año.


“Semillas en los manos de los campesinos son la vida y sabiduría. Si perdemos las semillas, perdemos nuestra poder. Si preservamos las semillas, preservamos nuestra poder.”

- Genio Martinez, PCPMLV


Fuimos recibidos también a una comunidad verdaderamente mágica llamada Abriendo Trocha en el municipio de La Vega. En este finca, un grupo de familias produce su propio suelo, semillas, y cultivos también con sus productos de su empresa pequeña (pero impresiva) Abriendo Trocha, incluyendo alguna del café y panela más rico y fresco que yo he probado; los productos son de tan buena calidad porque todo el proceso de su producción tiene lugar en la finca y los campesinos de la reserva tiene el control en todos los resultados. Además de todo este trabajo, la comunidad dirige una escuela y un grupo teatrico que actúan para preservar y expandir la identidad campesina para sus hijos. Sam, nuestra coordinadora de la delegación, nos dijó que aunque esta visita fue el primer reunión entre el Colectivo y Abriendo Trocha, recibieron y confiaron en la camaradería porque quería extender su historia de esperanza para una forma alternativa de ser.


“Que la ambición de unos pocos no sea la desgracia de muchos.”



No solo veíamos ejemplos de una forma alternativa de ser, también veíamos algunas formas increíbles y comunales de resistencia contra colonialismo por la gente de Colombia.


Oscar Salazar y la organización a que él pertenece, el Proceso Campesino y Popular del Municipio de La Vega (PCPMLV), es una comunidad de defensores terrenos quienes han estado en la lucha para 30 años cuyas peleas principales incluyen la crisis alimentaria, la crisis ambiental, y las políticas imperialistas que están oprimiendo la gente. Su trabajo es amplio; ellos pasan su tiempo educando grupos visitantes, recibiendo activistas visitantes (como Noam Chomsky), demostrando y marchando contra corporaciones multinacionales, imperialistas, y colonialistas, organizando mesas temáticas para discutir los problemas, y organizando una conferencia bianual (Convención Popular del Agua). Han tenido mucho éxito gracias a sus esfuerzos y tenemos mucho para aprender de su modelo de educación popular, conexión y compromiso comunitario y demostración amplio contra la explotación corporativa.


[El camino a Abriendo Trocha.]


Todo eso dicho, he llegado a entender que la única forma en que podemos lograr liberación de la sistema que cree y fomenta la crisis climática es a través un unión entre acciones individuales y colectivos. Aqui tengo algunas formas en que puedes ir más allá de su acercamiento actual de los acciones individuos a una acercamiento que devuelve la responsabilidad en los culpables, no en tu:


Espero que animes a otros para cambiar a las bolsas reusables. Espero que hagas un bailecito feliz cuando un restaurante usa pajitas de papel a cambio de plastico. Espero que sientas orgullo en todo que has hecho para encoger su impacto en ambiental. También, espero que te comprometas a esos accions individuos y comiences el trabajo colectivo donde el cambio vive. Juntos podemos desafiarnos a nosotros mismos para ir más allá.


[Una impresionante puesta de sol mientras nos abrimos paso a través del Cauca.]


[A stunning sunset as we wound our way through Cauca.]